Просьбу «быть на чеку» или «начеку» легко произнести, но бывает затруднительно написать. 

Призыв к осторожности надо не менее внимательно составить: хотя встречается и слитный, и раздельный вариант, значение у них разное. 

Стоит лишь разобрать причины, и возможной путаницы удастся избежать.

Правило для слитного написания «начеку»

Если слово описывает состояние готовности, то на письме выражается нераздельно. Здесь часть речи данного слова - наречие, для которого нет исключений.

Солдат начеку

Проверить слово затруднительно, так как появилось оно от фразеологизма – «быть начеку», т. е. «наготове». Но его можно заменить синонимами:

  • С нашей работой нужно быть начеку (настороже).

  • Рота всю ночь была наготове: капитана предупредили о возможной тревоге.

  • Игорь всегда начеку: не в первый раз заступает старшим смены.

Еще одна версия происхождения: слово могло появиться из устаревшего охотничьего или солдатского лексикона. «Чек» мог означать засаду на цель или добычу, либо контрольный пункт, пост охраны. 

В других славянских языках еще сохранилось «чекать» - ждать, готовиться к чему-то, бдить. Выражение приобрело устойчивый характер и в русском языке пишется слитно.

В любом случае, человеку, который должен быть начеку, необходимо быть предельно внимательным и готовым к немедленным действиям.

Когда «на чеку» пишется раздельно

Слитное выражение – не единственное. Предлог отделяется, когда речь идет о существительном «чека». 

Чека у гранаты

Значение - деталь у гранаты или прибора. В бытовом разговоре встречается редко. Проверка несложная – замена схожим по смыслу словом:

  • Сержант приложил пальцы на чеку, готовясь бросать гранату.

  • В волнительные моменты инженер смотрел на кольцо у кнопки предохранителя.